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La Historia del Telescopio

por José Bosch Bailach

 

LibroEl año 2009 y coincidiendo con los cuatrocientos años del nacimiento de Galileo se celebró el año internacional de la astronomía. A Galileo se le atribuye también el invento del telescopio, algo que más bien ha quedado en entredicho, como tantos otros hechos y anécdotas de su vida.

A tal efecto en la revista RIGEL 208, correspondiente a Noviembre-Diciembre de 2008, Néstor García nos hacía una reseña de “Historia del Telescopio” de Isaac Asimov, obra que hoy es prácticamente imposible encontrar.

Ahora presentamos otra obra, de carácter más amplio, “The History of the Telescope”, en inglés y sin versión castellana, de Henry C. King, que hace más hincapié en la historia de la astronomía y en todo el contexto científico que rodeó la aparición del telescopio. El libro de King, de 1955 y con varias reediciones es anterior al de Asimov, de 1975, y no sé si este último lo citará en las referencias ya que es difícil hacerse con la obra.

“The History of the Telescope” consta de 19 capítulos que pasamos a comentar. Los dos primeros hacen una historia de la astronomía, citando a la escuela de Alejandría, la astronomía árabe y sus instrumentos, para después dar un salto hasta Copérnico y las primeras lentes y telescopios construidos por Lippershey, Metius y Jansen.

El tercer capítulo está dedicado a la figura de Galileo como el primer astrónomo que hizo observaciones regulares del cielo y el primero que dibujó con detalle la Luna. A su vez comenta la contribución de Kepler a la óptica.

En los capítulos cuarto y quinto se analizan los avances técnicos en el pulido de lentes y los grandes refractores construidos por Hevelius y Huygens. De igual manera se describe el telescopio reflector de Newton y todos sus estudios relacionados con la óptica.

En los capítulos sexto a octavo se nos presentan varias mejoras en los oculares de los telescopios, como el ocular micrométrico debido a Auzout y los primeros telescopios de Römer para medir tránsitos. También H.C. King nos describe los telescopios de Herschel, el descubridor de Urano, y todas las técnicas que introdujo en la manufactura de espejos, al igual que la invención de los dobletes acromáticos de Hall.

Hasta el capítulo 11 el libro continúa con la descripción de las sucesivas técnicas en la corrección de aberraciones y del pulido de la lentes. Aquí se comentan los trabajos debidos a hombres que han pasado a la historia de la astronomía por sus aportaciones, tales como Fraunhofer, Rose, Barlow y Tuley.

A partir del capítulo 12 el libro se centra en la historia de los primeros observatorios americanos y en la historia de la espectroscopia aplicada a la astronomía. Huggins fue quien midió por primera vez un espectro estelar en 1869. Se cuentan detalles de los observatorios Lick y Yerkes y de sus telescopios.

El capítulo 16 versa sobre los primeros telescopios solares, uno de ellos el del Mount Wilson y la invención del espectrógrafo solar. Más tarde aparecieron los sistemas Schmidt y los telescopios reflectores aplanéticos de Ritchey.

En los últimos capítulos se cuentan historias de telescopios concretos, entre ellos el del observatorio del Monte Palomar y el telescopio Hale de 200 pulgadas. El último capítulo está consagrado a los grandes telescopios construidos por amateurs y a los “coudé”.

La obra de H.C. King es extensa y es la referencia principal citada por los historiadores de la astronomía en lo que al telescopio se refiere. La bibliografía la presenta el autor dentro de cada capítulo y es vastísima. El libro lo cita mucho Peter L. Manly, el autor de “Unusual Telescopes”, comentado también en RIGEL 210, correspondiente a Marzo-Abril de 2009. “The History of the Telescope” está publicado por Dover y en amazon se puede conseguir.